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Rescato este artículo publicado originalmente el 22 de marzo de 2010 para incluir varias actualizaciones

El asunto descrito a continuación sigue oscurecido, sin embargo fue en el Nanda Devi y no en el Nanda Kot, como aparecía en mi texto original, donde se perdió un pequeño dispositivo de energía nuclear. Resumen: En 1965, un equipo indoamericano envió una misión encubierta con el objetivo de instalar un dispositivo de vigilancia en la cima de la montaña Nanda Devi para controlar la actividad nuclear de China en el Tíbet. El generador nuclear que iba a alimentar a los sensores de radiación se perdió durante una tormenta. Después se llevaron a cabo varios intentos de rescate, entre 1966 y 1968, para localizar y recuperar el dispositivo. Se afirma que hacia 1968 fue desmantelado un aparato similar que había sido colocado sobre Nanda Kot. Se desconoce el estado actual del dispositivo perdido.

En el Himalaya indio, cerca de la frontera con China, encontramos dos imponentes masas pétreas: el Nanda Devi y el Nanda Kot. El Nanda Devi (montaña sagrada para los lugareños) cuenta con dos cimas gemelas (la cima situada al oeste tiene una altitud de 7.816 metros y la del este 7.434 metros) y es la segunda montaña más alta de la India.

imageEl Nanda Devi. Imagen de Michael Scalet

Por su parte el Nanda Kot cuenta con 6.861 metros de altitud.

imageEl Nanda Kot. Imagen de Capnraib

El siguiente mapa ayudará a la hora de comprender mejor el interés que tienen estas montañas en cuanto a lo geoestratégico se refiere.

Ver mapa más grande

UN LUGAR ESTRATÉGICO

Visto este mapa, se comprenderá algo importante: se trata de un lugar privilegiado para vigilar la actividad de tres potencias nucleares. Es un área muy conflictivo. Ahí está la India al sur, China al norte y Pakistán al oeste, tres jugadores en una peligrosa partida militar en la que los artilugios nucleares son un ingrediente fundamental. Esta historia permanece todavía en la oscuridad y muchos de sus detalles se desconocen, pero ya hay bastantes indicios de lo que podría haber sucedido.

En el año 1965 un equipo conjunto formado por técnicos (agentes de la CIA mayormente) y escaladores de la India y de los Estados Unidos, emprendieron una complicada misión con el objetivo de instalar un sistema de vigilancia sobre el Nanda Devi. La función del aparato consistía en monitorizar el Tíbet, buscando todo tipo de señales sobre detonaciones nucleares de prueba o actividades con misiles por parte de China. Para alimentar la estación de rastreo se diseñó un pequeño generador termoeléctrico radioisotópico capaz de dar vida a los circuitos de los sensores durante años. Por desgracia, durante una gran tormenta, al poco de llegar a su destino, el generador fue confinado y posteriormente se perdió su pista en los valles de la monumental montaña. En años posteriores se enviaron diversas misiones para rescatar el peligroso artilugio, pero es poco lo que se conoce acerca del éxito de tales intentos. La pregunta que preocupa a muchos en la India es si lograron, o no, recuperar el generador nuclear intacto, pues se sospecha que la pequeña carga de plutonio-238 que contenía podría diseminarse por la montaña, aunque se desconoce su estado real (al menos de forma pública).

Parece una película de espías, y no es para menos. El emplazamiento de los sensores puede parecer extraño, pero teniendo en cuenta la incertidumbre que reinaba en la India y, sobre todo, en la inteligencia de los Estados Unidos tras las pruebas nucleares chinas en el Tíbet, no debe resultar raro que no se reparara en gastos a la hora de contar con una atalaya sin igual para vigilar las actividades nucleares chinas, sobre todo en un momento en el que todavía no se contaba con satélites capaces de realizar tareas similares. Existen indicios de que, tras la pérdida del primer generador, se instaló otro con éxito. Estas expediciones secretas sólo se comenzaron a conocer parcialmente gracias a diversas filtraciones a periódicos indios a partir de finales de los años setenta, cuando se supo que varios de estos dispositivos habían sido empleados para monitorizar actividades nucleares, siendo el de Nanda Devi el único supuestamente perdido.

UNA "BATERÍA" MUY ESPECIAL

El dispositivo nuclear empleado en las operaciones de Nanda Kot y Nanda Devi era un Sistema Nuclear de Potencia Auxiliar (System Nuclear Auxiliary POWER o SNAP, en inglés). Se trataba de generadores termoeléctricos de radioisótopos, similares a los empleados en varias misiones de sondas espaciales. En concreto, se utilizó el modelo SNAP 19-C, alimentado con Plutonio 238. La operación de monitorización de la actividad nuclear de China había comenzado en el mismo momento en que se conoció la detonación de prueba del proyecto 596, esto es, la explosión el 16 de octubre de 1964 de la primera arma nuclear china.

Después de realizar simulaciones y pruebas en el Monte McKinley (el célebre Denali de Alaska), los escaladores estadounidenses e indios establecieron un campamento en la cara sur del Nanda Devi en otoño de 1965. La estación de sensores de monitorización se llevó allí desmontada, junto con el generador SNAP que tenía forma de cono.

imageImagen de la expedición de entranamiento al Denali (Alaska), julio de 1965. Fuente: Spies in the Himalayas, secret missions and perilous climbs (ver sección de referencias).

La ya mencionada tormenta hizo que la expedición tuviera que regresar, dejando el generador y el resto del equipo convenientemente almacenado en el campamento base. Resultó que en la primavera de 1966, cuando la expedición volvió para instalar definitivamente el equipo, se encontraron con que una gran avalancha había sepultado todo rastro de la estación. Ante eso, siendo imposible rescatar el generador, ¿qué se podía hacer? Debe tenerse en cuenta que la cara sur del Nada Devi es uno de los lugares de nacimiento del río Ganges. Se decidió enviar más expediciones de rescate, pero no pudieron localizar el generador. Como no se detectó radiactividad anómala en las aguas del Ganges en los meses posteriores, se decidió olvidar el asunto. Se sabe que el generador instalado posteriormente en el Nanda Kot, hacia 1967, funcionó correctamente y fue retirado posteriormente. Lo que nadie sabe es qué habrá sucedido con el SNAP que, se supone, sigue allá arriba, enterrado bajo toneladas de nieve.

imageImagen de la expedición al Nanda Kot. Al fondo se pueden ver las cumbres gemelas del Nanda Devi. Fuente: Spies in the Himalayas, secret missions and perilous climbs (ver sección de referencias).

Referencias:

Spies in the Himalayas: Secret Missions and Perilous Climbs. M. S. Kohli y Kenneth Conboy.

The Times Of India, 5 jun 2003. CIA nuclear device atop Himalayas.

Outlook India, 28 abril 2003. Those Nuclear Ice Spies.

Eternal vigilance?: 50 years of the CIA. Rhodri Jeffreys-Jones y Christopher M. Andrew.

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