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02/02/2019

Khris Middleton se sienta en su taquilla, con sus piernas en un masajeador de aire comprimido, viendo imágenes del oponente de la noche mientras inicia una tranquila llamada de teléfono. Es mayormente estoico, excepto por una ocasional sonrisa. Es, tan sólo, otra noche en la oficina

Únicamente nada de esta noche es normal. Los rivales son los Toronto Raptors, quienes entraron al partido televisado nacionalmente del jueves tan sólo medio partido por detrás de los Milwaukee Bucks de Middleton por la primera plaza en la Conferencia Este. La llamada de teléfono es interrumpida cada pocos segundos por un miembro diferente de los Bucks - Jon Horst,  general manager,  después un miembro de relaciones con la prensa y, finalmente, por Giannis Antetokounmpo - todos dando la enhorabuena tranquilamente a Middleton mientras intentan no molestarle en su conversación. ¿Y qué hay de la llamada? Era o bien el padre o la hermana de Middleton (no se acuerda de quién le llamó primero), llamando para informarle de que acababa de ser nombrado All-Star.  

La llamada termina, y Horst bromea que Antetokounmpo, quien capitaneará uno de los equipos del All-Star, puede ahora elegir a un compañero de equipo en la selección televisada. Giannis pregunta si Middleton le pasará el balón en caso de elegirle, y Middleton esboza una tímida sonrisa. Antetokounmpo comenta que es la sonrisa más grande que le ha visto a Middleton en los seis años que llevan jugando juntos.

Es el punto álgido de la carrera de siete años de Middleton, pero él no quiere debatirlo con la prensa hasta después del partido. Se coloca los cascos en las orejas y dirige su atención de nuevo a las imágenes. Hay trabajo por hacer.

"Khris es muy tranquilo, pero bastante seguro de sí mismo, " dice Horst. "No es un chico tímido. Tan sólo es tranquilo. Trabaja verdaderamente duro, mantiene gacha la cabeza, y hace su trabajo todos los días. Es un gran compañero, y los chicos le quieren. Es una tremenda representación de nuestra organización. Un chico genial de entrenar, genial para jugar a su lado, así que tenemos suerte de tenerlo."

Una hora después, Middleton cumplirá la orden de defender al también All-Star Kawhi Leonard, quien entra a la noche promediando un pelo por debajo de los 28 puntos por partido con un 50 por ciento disparando. Middleton lleva a cabo su trabajo de manera admirable, liderando un esfuerzo en equipo que limita a Leonard a 16 puntos con un 7 de 20 disparando en una victoria por 105-92 que asegura la serie de la temporada para Milwaukee, quienes están 37-13 en la temporada.

Middleton también junta 18 puntos (7 de 9 disparando), seis rebotes, cuatro asistencias, y dos robos durante 35 minutos, mayor marca del equipo, en Toronto. Es el tipo de actuación equilibrada y eficiente que ha convertido en su tarjeta de contacto; sólido aunque no muy espectacular para el aficionado promedio (Middleton finalizó catorceavo en los votos de los aficionados entre los jugadores de campo ofensivo del Este), totalmente inestimable para compañeros, colegas y, evidentemente, los entrenadores rivales que le convirtieron en All-Star.

En 17.4 por partido, el promedio de anotación de Middleton representa el más bajo para un All-Star, ni grande ni base, desde Kyle Korver (12.1) en 2015. Korver es un francotirador obvio, mientras muchos aficionados no pueden identificar en qué, exactamente, sobresale Middleton.

Hay un cierto anonimato que viene con hacer un poco de todo, pero nada en un nivel que salte inmediatamente en las páginas de estadísticas. Por ejemplo, Middleton promedió más de 20 puntos, cinco rebotes, cuatro asistencias, y un robo la temporada pasada. El último jugador que hizo eso y que llegó al partido del All-Star fue Russell Westbrook hace cinco años, y eso es únicamente porque se perdió dos meses debido a una lesión antes del All-Star Weekend 2014.

"El año pasado fue frustrante, claro, " admite Middleton tras quedarse a las puertas del All-Star en lo que fue un equipo de los Bucks que quedó séptimo. "Sabía lo decepcionado que estuve por no llegar, pero estaba más preocupado por el equipo. Bud (el entrenador Mike Budenholzer) me entregó un método y un plan a seguir (esta temporada), y he intentando seguirlo lo mejor que he podido. Lo que sea necesario para ganar, sacrificio, lo que tenga que hacer."

La anotación de Middleton ha bajado, y está promediando cinco minutos menos por partido que la temporada pasada (algo que Horst achaca a que Milwaukee está machacando a sus rivales por casi 10 puntos por noche), pero está anotando mejores marcas de su carrera en rebotes y asistencias, y los Bucks son dueños del mejor récord de la liga entrando a febrero.

"Ha sacrificado mucho por este equipo, " dice Antetokounmpo de Middleton tras la victoria del jueves ante los Raptors. "Es un líder del equipo, se lo merece claramente (ser un All-Star). Me hace sentir muy, muy bien. Estoy verdaderamente contento por él, y por su familia."

Middleton finalizó catorceavo en los votos de los aficionados entre los jugadores de campo ofensivo del Este

Aunque permaneció concentrado en su trabajo antes del partido, Middleton admite después que disfrutó de haber estado en presencia de sus compañeros cuando recibió la buena nueva.

"Estar alrededor de tipos que, ya sabes, lo significa todo para mí, " comienza Middleton. "Saben que cada día trabajo todo lo duro que puedo para ellos, juego de manera generosa, tan sólo hago las cosas que son necesarias para llevarnos la victorias. Que ellos estén junto a mí dándome la enhorabuena, y entonces escuchar también que Bud y su equipo estarán también en el All-Star, no hay otra segunda familia con la que quieras estar como con estos tipos."

Budenholzer, quien sentó en el banquillo a Middleton en una derrota temprano en diciembre, llevando a supuestas tensiones, se ríe cuando es preguntado si Middleton le ha sorprendido en su primer año entrenando a los Bucks.

"No soy alguien que se sorprenda con rapidez, " dice Budenholzer a través de una sonrisa antes de que su tono se asevere. "Tenía las expectativas de Middleton bastante altas. He competido contra él durante un largo tiempo y pensaba que podía mejorar y ser incluso mejor de lo que había sido, y creo que lo es (mejor). Esta noche es un gran ejemplo, asumiendo una difícil cobertura sobre Kawhi Leonard. Lo que nos ha dado defensivamente, creo, es infravalorado, no apreciado. Estoy muy feliz por él, y creo que puede mejorar incluso más."

Si Middleton puede realmente mejorar, los aficionados de los Bucks esperan que el de 27 años lo haga en Milwaukee, ya que se espera que decline una opción de jugador de $13 millones para la próxima temporada para convertirse en agente libre en 2019.

"Giannis ha estado aquí su carrera entera. Él no nos ha dicho o nos ha hecho pensar que quiere irse. Quiere estar aquí para el resto de su carrera, y yo siento lo mismo, " dice Middleton cuando es preguntado por haber ayudado a poner un mercado pequeño en el mapa. "Para nosotros, no se trata de estar en el mercado correcto, es estar en el equipo correcto. Esta organización ha hecho todo lo posible para asegurarse de que tengamos éxito."

Dada la forma en la que los Bucks hablan de los sacrificios de Middleton, desde la directiva a los entrenadores, hasta los jugadores, la organización diría los mismo, probablemente, de él.

"Para nosotros, tenerlo como parte de nuestro núcleo duro ahora y en los tiempos que vendrán es tremendo, " dice Horst.

Por ahora, el foco de Milwaukee está en la carrera final, la oportunidad de la franquicia de ganar su primera serie de la postseason desde el 2001, y sí, el All-Star Weekend, el cual, gracias a Antetokounmpo, Middleton, y Budenholzer, incluirá el mayor número de Bucks en tal fin de semana desde los 70.

Sin embargo, no esperéis que cambie Middleton, quien describe ser un All-Star como "ser un jugador de equipo, ser un jugador completo, y salir ahí fuera jugando lo más duro que puedas cada noche."

Es una ilustración cómicamente mundana de los talentos preeminentes en el baloncesto, pero, ¿qué más esperaríais del All-Star más modesto de la NBA?

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